雲端是什麼?

我們都聽過「雲端」,但對部分人來說仍然是迷霧重重。歡迎瞭解「雲端」為何對企業和個人都無比重要。

雲端運算是什麼?如何運作?

您或許大概瞭解雲端的概念及其提供的服務,不過這次我們要仔細探究雲端究竟如何運作,以及雲端技術為何日益重要,且發展速度如此之快。其實即使對雲端運算服務一無所知,仍很可能曾在某些時候使用過雲端服務。

「雲端」是「雲端運算」的縮寫,意指以隨用隨付的方式,透過網際網路提供或託管工作和服務。一直以來,使用者已經能透過網際網路存放、執行及管理資料,不過雲端運算涉及更大規模作業的付費服務。

首先要釐清一下,雲端並不是全然虛擬,您的檔案也許不是直接存放在自己的個人電腦裡,但這些檔案仍需要連結到世界某處的硬體。每當您透過 Dropbox 等服務將檔案上傳到雲端,該檔案會透過網際網路傳送到伺服器,而且是真正、有形的伺服器。雲端服務供應商有成千上萬台實體伺服器,合稱「伺服器陣列」,散落在世界各地的資料中心。

因此,以最簡化的方式來說,雲端是遍布全球的伺服器與資料中心集合,可供我們存放資料。

基本上雲端是一種數位倉庫,裡面可以存放所有個人檔案。最大的差別在於,使用倉庫時,必須實際前往該處才能領取物品;相較之下,只要有網際網路連線,就能從任何裝置存取雲端。

這邊需要說明一下,「雲端」並非單一有形的實體,而更抽象一點,「雲端」是網際網路上的一種比喻說法。每次在雲端上存放檔案,您其實是在線上存放檔案。只要有適當的資源和基礎結構,任何人都能託管專屬的雲端服務,不過這絕非易事,當然也不便宜。因此在探討雲端服務時,我們指的是由 Dropbox 等供應商所提供的高層級服務。

客觀來看,就以電力為例。在家中裝設私人發電機,不僅所費不貲,還需要處理大量維護工作。因此我們將這項工作交給電力公司負責,由這些公司經營大型發電機供大家用電,每個人只要按使用量付費即可。同理,比起自行組建基礎結構,由雲端服務供應商託管及存放您的資料,才是更有效率且具成本效益的作法。

雲端儲存服務之外的其他功能

就最簡單的層面而言,雲端是數位儲存空間解決方案。不過其實雲端運算可以細分成三項不同的核心功能:基礎結構即服務 (IaaS)、平台即服務 (PaaS) 和軟體即服務 (SaaS) 模式。

  • 基礎結構即服務 (IaaS) 是指雲端供應商提供自家伺服器儲存空間,支援從資料儲存空間到網站託管等各式服務。在這個模式下,仍須自行管理及維護資料、網站或應用程式,雲端供應商只負責出租運算資源。

    使用 Dropbox 的檔案儲存空間就是 IaaS 的範例。使用者可按需求存取、更改及新增資料,而 Dropbox 則提供伺服器來託管資料。

    另一例是 Netflix,為了有效管理持續受到世界各地客戶存取的龐大資料量,Netflix 運用 IaaS 模式讓大家得以迅速存取內容,且無須自行下載任何檔案。此外 Netflix 也不必為了存放不斷增加的內容目錄,而建構大規模資料中心。

    除此之外,多虧 IaaS 模式的存在,您造訪的每個網站幾乎都是透過雲端託管。

  • 平台即服務 (PaaS) 與 IaaS 類似,不過雲端供應商擁有較多的控制權。以前因為時間、空間和金錢的關係,開發軟體及本地化測試是要價高昂的工作。PaaS 提供的虛擬平台可支援後端開發及測試,為程式設計人員提供線上軟體開發的虛擬架構,而且所有的伺服器和儲存空間仍交由供應商負責。因此,PaaS 模式提供虛擬的解決方案,而無須冒著風險在本機開發及測試項目。

  • 軟體即服務 (SaaS) 指的是任何透過雲端執行的軟體。以 Dropbox Paper 為例。透過這個應用程式,可在線上建立、編輯與分享文字檔案,也能協作處理檔案,無須煩惱安裝與設定的問題,也不用擔心應用程式會佔用電腦上的任何儲存空間,雲端供應商會幫您處理所有大小事。您可以隨時依自身需求,從任何裝置存取應用程式及處理檔案。SaaS 的另一個範例是 Grammarly 等擴充程式,這類程式能直接透過網頁瀏覽器在線上執行。

簡單來說,IaaS 模式提供最多資源控制權,可滿足管理員的託管與儲存需求;PaaS 模式提供的控制權較少,可配合開發人員的技術開發需求;SaaS 模型提供的控制權最少,適合終端使用者使用。

混合雲端是什麼?

以稍微專業的說法,雲端又分為公用雲端、私人雲端、混合雲端與多重雲端。

公用雲端指的是任何人都能使用的雲端服務。舉例來說,Dropbox 服務全部都是公用雲端服務。Dropbox 的任何使用者都是在租用伺服器的儲存空間,所以公用雲端可以看作是一個共享環境,就像是一間大型辦公室,但每個人都有專屬的安全辦公桌和書櫃。

私人雲端則大不相同,因為虛擬機器和所有雲端基礎結構只會專門為單一客戶服務。同樣是透過網際網路託管所有項目,但負責託管個人資料的伺服器只會供您一人使用。有些人也許為了多一點安全保障,而選擇私人雲端;有些人則為追求效能而使用私人雲端。因為託管資料的伺服器不會分散給多位客戶使用,這樣一來,伺服器的處理能力就會全部供自己所用。

與公用雲端不同的是,私人雲端也讓客戶得以完全掌控伺服器的管理情形、安全防護與備份機制。大多數人往往會使用公用雲端,而私人雲端則適合須處理 PB 級巨量資料的使用者。

混合雲端結合內部伺服器和公用雲端伺服器,因此可將大型或較私密的文件保存在私人雲端,其他檔案則存放在公用雲端。

多重雲端指的是企業使用多種不同的公用雲端,而非像混合雲端那樣結合私人和公用雲端。這通常是因為不同的服務由不同的雲端服務供應商供應,而一家企業可能需要用上所有的服務。

雲端對企業的優點

對企業而言,雲端運算的好處遠遠不只儲存解決方案這麼簡單。雲端運算已然是現代工作場域中的重要驅動力,有助於推動生產力、效率、成長與組織。雲端運算為企業帶來的一些主要優點如下:

  • 成本:在內部部署執行各項工作可能耗資甚鉅。有了雲端,現場 IT 系統和設備的維護工作就成了非必要的花費。雲端運算採取隨用隨付的方式,不僅能大幅降低硬體成本,也減少人事費和能源開銷。另外,處理 IT 問題的時間減少,也就有更多時間能專注在目標上。
  • 災難復原:透過雲端備份所有重要檔案和資料,可額外提供重要的保護能力。如果將所有內容都儲存在同一個地方,就必須承擔巨大風險:從自然災害到突然停電,甚至是惡意軟體攻擊,任何意外都有可能讓您突然一無所有。透過雲端,就能將資料備份在多個位置的多台伺服器上,這是非常重要的服務。
  • 資料保護與安全:或許有些人不這麼認為,但雲端運算服務同樣為私人資料提供極為出色的雲端安全保障。您可能會覺得,將所有內容存放在親眼可見之處才是比較安全的作法,但其實可將雲端想成是銀行保險庫。雲端服務供應商會以個人資料安全與保護為首要考量,資料會全數加密,而且在大多數情況下,您可以自行設定專屬的雲端安全設定。就像銀行保險庫專為安全儲存貴重物品而生,雲端的設計宗旨正是成為最安全的資料儲存方式。
  • 擴充能力:雲端運算為企業提供額外的彈性,讓企業可以擴展規模,或在某些情況下縮減。業務規模越大,營運所需的空間、時間和金錢也越多。企業可在有需要時使用雲端技術,藉由雲端虛擬環境促進成長。另一方面,假如業務規模縮減,也不必付費給再也用不上的設備或資源,因為使用雲端運算服務只需支付實際用量的費用即可。
  • 彈性:透過雲端存放及運作所有內容,即可自行選擇在世界上的任何角落工作。隨著工作場所的傳統概念不斷迅速演變,雲端運算是公司得以透過虛擬方式運作的關鍵。有了雲端運算,從行動裝置存取及處理檔案和資料的能力也有所提升,這項能力如今日益重要。
  • 協作:使用者不僅可以將檔案保存在雲端,還能在雲端上建立及編輯檔案,協作因此變得更有效率。透過雲端運算,十人組成的團隊可在不同位置處理同一份文件,團隊組織與資源管理變得比以往都要輕鬆。

個人使用雲端運算的優點

出了辦公室,在家利用雲端解決方案能帶來諸多好處。最顯而易見的優勢,自然是節省空間。如果目前尚未使用雲端儲存,那麼大多數檔案大概都保存在電腦或智慧型手機裡。假如裝置上的空間不足,您可能會選擇使用外接硬碟,假如硬碟儲存空間也滿了,就會再找第二個外接硬碟,以此類推。如果急需找到一份舊文件,事情忽然就變得棘手了。

將所有檔案都存放在同個虛擬位置,實際上並不會佔用到個人空間,不但所有檔案都井井有條、全在掌握之中,還省下了購買硬碟的費用。將大量檔案移轉到雲端後,裝置效能也會有所提升。

此外,像 Dropbox Paper 這類雲端式軟體操作簡單,不像某些應用程式需要下載及安裝,不僅能節省大量儲存空間,一切也都變得井然有序。這類軟體大多具備行動應用程式或網站應用程式的版本,因此有了雲端式軟體,不論您身處何處,都可以在任何裝置上工作及建立文件。

與親朋好友共享內容也變得非常容易。舉例來說,您可以設立協作相簿供所有家人存取。

無論是在家中或辦公室使用雲端運算,好處都顯而易見。雲端可以提升生產力,改善組織,提升協作效果及降低成本,同時保障資料安全並獲得保護。